El fallo de 0,0000000095 segundos provocó que fallase un sistema antimisiles

Una de las armas más usadas y más letales son los misiles, pues a comparación de hace varias décadas atrás, no requiere de la aproximación de un avión u otro transporte para anticipar su llegada.

Los misiles pueden ser lanzados a enormes distancias como los intercontinentales de Corea del Norte que se presume pueden ser lanzados desde su territorio y caer incluso en otros continentes como América o Europa.

Para ello fueron creados los antimisiles, que básicamente es un lanzador de misiles que son capaces de interceptar los misiles enemigos en el aire, haciéndolos detonar antes de que toquen el suelo.

Sin embargo, la tecnología de los antimisiles es más compleja y delicada de la que pensamos.

Un pequeño error matemático causó el deceso de decenas de hombres

Los antimisiles fueron los defensores de Estados Unidos durante la famosa Guerra del Golfo donde 34 países de las Naciones Unidas lucharon contra Irak. Estados Unidos, líder de los países colisionados, utilizó diversos antimisiles Patriot en su territorio.

Pero fue un 25 de febrero de 1991 cuando los antimisiles Patriot pasaron desapercibido un misil Scud enemigo. Dicho hecho terminó con la vida de 28 soldados que se encontraban cerca de la zona de impacto.

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Estos aparatos de defensa se basan meramente en cálculos matemáticos realizados rápidamente y tomando en cuenta muchos factores, tanto del objetivo como del medio que lo rodea. En pocas palabras funciona de la siguiente manera:

Fase 1: El radar detecta un objeto en una zona determinada, es decir, un misil enemigo que es capaz de desplazarse con una velocidad de 1.7 km/s en el caso de los Scud.

Fase 2: Una vez detectada la velocidad, las computadoras realizan un primer cálculo para predecir la ubicación que tendrá el misil. Si los cálculos fueron correctos y el misil pasó como predijo el sistema, entonces se toma como una comprobación.

Fase 3: Acto seguido el antimisil realiza un nuevo cálculo y lanza su carga para hacer explotar el objetivo en el aire.

Lo que provocó que los antimisiles Patriot fallaran

Para saber exactamente qué ocurrió en este incidente, Julio Mulero, especialista en matemáticas de la Universidad de Alicante recreó los cálculos.

Se trató de un error en los tiempos del sistema de detección lo que ocasionó todo esto.

Resulta que existía un error de 0,000000095 segundos, es decir, un tiempo impresionantemente corto difícil de medir para los seres humanos el que desencadenó el fallo.

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Ese error de tiempo causó que el resto de los cálculos fallaran como si se tratase de una bola de nieve haciéndose cada vez más grande.

Raytheon, la empresa que fabricó estos antimisiles es conocida por el profesor Mulero por tener un 80% de eficacia en sus sistemas.

Pero de hecho, los expertos dicen que es mucho menos, de un 50% de eficacia, por lo que el éxito o fracaso era prácticamente una moneda al aire.

En 1992 cuando se hizo un análisis al sistema, este arrojó resultados desalentadores, pues acertó solo un 9% de las ocasiones, mientras que el 45% de la carga disparada se impactaba otros objetos como escombros.

En consecuencia, se necesitaban disponer de hasta tres o cuatro antimisiles para aumentar las probabilidades de atino en un 100%, aunque disminuía su precisión de acuerdo a la cantidad de misiles lanzados.

Pero en trágico hecho, el Patriot que iba a derribar el misil hostil tenía un desfase en su reloj que provocó que su sistema no reaccionara.


Esto es porque dicho sistema almacenaba sus números reales en 24 bits, es decir, solo unos cuantos dígitos en sistema binario, que al contar con cifras infinitas el ordenador lo sustituía por un aproximado más corto.

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Luego comenzó a girar la bola de nieve:

1. El error era de 0,000000095 segundos

2. La computadora llevaba 100 horas funcionando (es decir, 3.600.000 décimas de segundo)

3. El error se aplicaba por cada décima de segundo de las horas que estuvo funcionando (0,000000095 segundos x 3.600.000 décimas de segundo)

4. En total, el sistema falló 0.342 segundos

5. Si el misil en 0.342 segundos avanza 573.192 metros, entonces fue más de medio kilómetro donde no se detectó actividad.

6. El sistema lo interpretó como falsa alarma y los misiles Patriot no fueron lanzados

Fue así como el misil Scud impactó en la base militar estadounidense, dejando como saldo 28 bajas y 100 heridos, sin duda, un suceso del cual aprender.